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Publicado: 1/1/2000

Reciclado de envases PET

El PET, cuyo nombre tcnico es Polietileno Tereftalato, fue patentado como un polmero para fibra por J. R. Whinfield y J. T. Dickinson en 1941. Catorce aos ms tarde, en 1951 comenz la produccin comercial de fibra de polister.

Desde entonces hasta hoy en da, la fabricacin de PET ha presentado un continuo desarrollo tecnolgico, logrando un alto nivel de calidad y una diversificacin en sus empleos.

A partir de 1976 se emplea en la fabricacin de envases ligeros, transparentes y resistentes, principalmente para bebidas, los cuales, al principio eran botellas gruesas y rgidas, pero hoy en da, sin perder sus excelentes propiedades como envase, son mucho ms ligeros.

La frmula qumica del polietileno tereftalato o politereftalato de etileno, en resumen, PET, es la siguiente:

[-CO-C6H6-CO-O-CH2-CH2-O-]

Envase tpico para agua

El PET es un material caracterizado por su gran ligereza y resistencia mecnica a la compresin y a las cadas, alto grado de transparencia y brillo, conserva el sabor y aroma de los alimentos, es una barrera contra los gases, reciclable 100% y con posibilidad de producir envases reutilizables, lo cual ha llevado a desplazar a otros materiales como por ejemplo, el PVC. Presenta una demanda creciente en todo el mundo, lo cual se aprecia, por ejemplo, en los 450 millones de toneladas de PET empleados anualmente en Europa, casi 300 toneladas en envases.

Su empleo actual es muy diverso; como envase, quizs el uso ms conocido, se emplea en bebidas carbnicas, aceite, aguas minerales, zumos, ts y bebidas isotnicas, vinos y bebidas alcohlicas, salsas y otros alimentos, detergentes y productos de limpieza, productos cosmticos, productos qumicos, lubricantes y productos para tratamientos agrcolas. En forma de film, se emplea en contenedores alimentarios, lminas, audio / video y fotografa, blisters, films "High-Tech", embalajes especiales, aplicaciones elctricas y electrnicas. Adems, existe un amplio sector donde este material se emplea en la construccin de diversos elementos; fibra textil, alfombras, tuberas, perfiles, piezas inyectadas, construccin, automocin, etc.

El PET, en resumen, es un plstico de alta calidad que se identifica con el nmero uno, o las siglas PET, o "PETE" en ingls, rodeado por tres flechas en el fondo de los envases fabricados con este material, segn sistema de identificacin SPI.

La fabricacin de estos envases se consigue en un proceso de inyeccin-estirado-soplado que parte de la resina de PET.

Esta resina se obtiene a partir de dos materias primas derivadas del petrleo; etileno y paraxileno, presentndose en forma de pequeos cilindros o chips, los cuales, una vez secos se funden e inyectan a presin en mquinas de cavidades mltiples de las que salen las preformas, recipientes similares a tubos de ensayo pero con rosca para un tapn. Estas son sometidas a un proceso de calentamiento controlado y gradual y a un moldeado donde son estirados por medio de una varilla hasta el tamao definitivo del envase. Por ltimo son "soplados" inflados con aire a presin limpio hasta que toman la forma del molde.

Smbolo identificativo del PET

Gracias a este proceso, las molculas se acomodan en forma de red, orientndose en dos direcciones; longitudinal y paralela al eje del envase, propiedad denominada biorientacin la cual aporta la elevada resistencia mecnica del envase.

El PET es un material que acepta perfectamente su reciclado. En Europa, es a partir de la aprobacin de la Directiva Comunitaria 94/62/CE, que establece el marco de actuacin en el que se han de mover los Estados miembros en lo que respecta a la poltica sobre los envases y los residuos de envases que se generan en sus respectivos territorios, cuando el envase de PET sufre un auge muy importante en su recuperacin.

Hace apenas diez o quince aos, existan muy pocos recuperadores de PET, obteniendo una produccin muy pequea, principalmente a partir del material recuperado en plantas de reciclaje de RSU.

El reciclado de los envases de PET se consigue por dos mtodos; el qumico y el mecnico, a los que hay que sumar la posibilidad de su recuperacin energtica.

El primer paso para su reciclado es su seleccin desde los residuos procedentes de recogida selectiva o recogida comn. En el primer caso, el producto recogido es de mucha mayor calidad; principalmente por una mayor limpieza.

El proceso de recuperacin mecnico del PET se divide en dos fases. En la primera se procede a la identificacin y clasificacin de botellas, lavado y separacin de etiquetas, triturado, separacin de partculas pesadas de otros materiales como polipropileno, polietileno de alta densidad, etc, lavado final, secado mecnico y almacenaje de la escama. En la segunda fase, esta escama de gran pureza se grancea; se seca, se incrementa su viscosidad y se cristaliza, quedando apta para su transformacin en nuevos elementos de PET.

Envases domiciliarios


El reciclado qumico se realiza a travs de dos procesos metanlisis y la gliclisis, se llevan a cabo a escala industrial. Bsicamente, en ambos, tras procesos mecnicos de limpieza y lavado, el PET se deshace o depolimeriza; se separan las molculas que lo componen para, posteriormente, ser empleadas de nuevo en la fabricacin de PET.

En comparacin, el reciclado mecnico es menos costoso, pero obtiene un producto final de menor calidad para un mercado ms reducido con un mayor volumen de rechazos. Con este mtodo se obtiene PET puro incoloro destinado a bebidas refrescantes, agua, aceites y vinagres, PET verde puro para bebidas refrescantes y agua, mientras que el PET multicapa con barrera de color destinado a cervezas, zumos, etc. as como el PET puro de colores intensos, opacos y negros se obtienen del reciclado qumico. Otro tipo, el PET puro azul ligero, empleado como envase de aguas, se obtiene a partir de los dos sistemas.

En cualquier caso, no todas las botellas de PET son reciclables, a pesar de que la tendencia actual de los fabricantes es conseguir envases ligeros, resistentes mecnicamente, etc. que a la vez sean cmodos y llamativos para el consumidor sin dificultar posteriormente su reciclado.

Este reciclado se facilita con el empleo de envases de PET transparente, ya que sin pigmentos tiene mayor valor y mayor variedad de usos en el mercado, evitando los envases multicapa, as como los recubrimientos de otros materiales, que reducen la reciclabilidad del PET, aumentando el empleo de tapones de polipropileno o polietileno de alta densidad y evitando los de aluminio o PVC que pueden contaminar grandes cantidades de PET, as como la inclusin de etiquetas fcilmente desprendibles en el proceso de lavado del reciclador, evitando sistemas de impresin serigrfica que provocan que el PET reciclado y granulado tenga color, disminuyendo sus posibilidades de uso, mercados y precio, as como las etiquetas metalizadas o con pigmentos de metales pesados que contaminan el producto final.

Redaccin Ambientum