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El trabajo en lugares calurosos - Parte 03

Fecha de Publicación: 31/1/2005


TRABAJANDO EN AMBIENTES MUY CALUROSOS

Como prepararse para el calor

Una de las mejoras maneras de aliviar el estrs de calor es reducir el calor en el lugar de trabajo. Sin embargo, hay algunos ambientes de trabajo en los cuales la produccin de calor es difcil de controlar, como cuando hay calderas o fuentes de vapor o agua en el rea de trabajo, o cuando el lugar de trabajo est al aire libre y expuesto a calurosas condiciones variables del tiempo.

Los seres humanos son, en gran parte, capaces de adaptarse al calor. Esta adaptacin, bajo condiciones normales, generalmente tarda entre 5 y 7 das. Durante este periodo, el cuerpo va a sufrir una serie de cambios que harn ms soportable la exposicin constante al calor.

Durante el primer da de trabajo en un ambiente muy caluroso, la temperatura del cuerpo, el nmero de pulsaciones, y la incomodidad general estarn ms altos. Con cada da subsiguiente, todas estas reacciones van a disminuir y la tasa de transpiracin va a aumentar. Cuando el cuerpo se aclimate al calor, el trabajador podr trabajar con menos tensin y afliccin.

Con la exposicin gradual al calor, el cuerpo tiene tiempo suficiente para adaptarse a las temperaturas ambientales ms altas. Las afecciones en general ocurren ms entre los trabajadores que no han tomado el tiempo necesario para adaptarse al trabajo en un ambiente caluroso, y entre trabajadores que han trabajado en ambientes de temperaturas ms bajas. Un trabajador que no est aclimatado al calor se ver ms afectado por las condiciones del tiempo en el verano. Tambin, los que regresan al trabajo despus de una enfermedad o vacaciones pueden estar afectados por el calor en el ambiente del trabajo. Bajo tales circunstancias, el trabajador se debe aclimatar gradualmente al ambiente caluroso.

Como aliviar las condiciones que causan el estrs

Muchas industrias han intentado reducir los peligros del estrs causados por el calor implementando controles de ingeniera, entrenando a los trabajadores en el reconocimiento y prevencin de estrs de calor, e implementando ciclos de trabajo-descanso. En parte, el estrs de calor depende de la cantidad de calor que produce el cuerpo durante el tiempo laboral. La cantidad de calor producida durante el trabajo duro y constante es mucho ms que la cantidad producida durante trabajo ligero o intermitente. Por lo tanto, una manera de reducir el potencial del estrs de calor es hacer el trabajo ms fcil o reducir la duracin con tiempo adecuado de descanso. La mecanizacin de los procedimientos del trabajo permite aislar a los trabajadores (como en una cabina climatizada) de las fuentes de calor, y aumenta la productividad, porque se necesita menos tiempo para los descansos. Otra manera de disminuir el nivel de estrs de calor es usar controles de ingeniera, como la ventilacin o alguna barrera contra el calor.

Nmero y duracin de exposiciones

Para evitar la exposicin al calor por largos periodos durante el trabajo, los empleados deben, cuando sea posible, distribuir el volumen de trabajo e incorporar ciclos de trabajo-descanso. Estos ciclos permiten al cuerpo eliminar el calor excesivo, disminuir la produccin del calor interno, y proveer ms circulacin de sangre a la piel.

Los que trabajan al aire libre estn ms vulnerables a los cambios de tiempo. Una racha de calor o un aumento de humedad puede crear condiciones de mucho estrs. Los pasos siguientes pueden ayudar a reducir el estrs del calor:

Postergue los trabajos no esenciales,

Permita que solamente los que estn aclimatados al calor hagan los trabajos ms extenuantes, o

Provea trabajadores adicionales para los trabajos extenuantes. Todos los trabajadores tienen que tener la capacidad fsica para hacer el trabajo y deben ser aclimatados al calor.

Condiciones termales en el lugar del trabajo

Diversos controles de ingeniera pueden ser usados para minimizar la exposicin al calor. Por ejemplo, mejorar el aislamiento de un horno puede reducir la temperatura de la superficie (del horno) y la temperatura del rea alrededor del horno. En una lavandera, un sistema de escape instalado sobre las fuentes de humedad puede reducir la humedad en el rea de trabajo. En general, las maneras ms sencillas y menos baratas de reducir el calor y humedad son:

abrir las ventanas en ambientes calurosos de trabajo,

usar ventiladores, o

usar otros mtodos de crear flujos de aire, como tubos de ventilacin.

reas de descanso

Las reas frescas para descansar pueden reducir el estrs de trabajar en un ambiente caluroso. No existe informacin concluyente sobre la temperatura ideal para un rea de descanso. Sin embargo, un rea de descanso con una temperatura cerca de 76 F (24.5 C) debe ser adecuada. Esta temperatura puede parecer fresca para alguien que esta sudando, hasta que se aclimate. El rea de descanso debe estar tan cerca como sea posible al lugar de trabajo. Ciclos breves y frecuentes de trabajo-descanso son ms beneficiosos para el trabajador que periodos largos de trabajo y descanso.

Tomar agua

Durante un da en el calor, un trabajador puede producir entre 2 y 3 galones de transpiracin. Como tantas afecciones estn asociadas con la deshidratacin excesiva del cuerpo, la cantidad de lquido que se toma debe ser equivalente a la cantidad de transpiracin producida. La mayora de los trabajadores que estn expuestos a las condiciones calurosas toman menos lquidos de lo que necesitan por falta de sed. Un trabajador no debe esperar hasta que tenga sed para saber cuando y cuanto tomar. El trabajador tiene que tomar entre 5 y 7 onzas cada 15 o 20 minutos para reponer el lquido en el cuerpo. No hay una temperatura ptima para el agua potable, pero la mayora de las personas prefieren bebidas frescas en vez de bebidas calientes o demasiado fras. Cualquiera que sea la temperatura del agua, debe ser agradable y disponible al trabajador. Cada trabajador debe tener su propio vaso, nunca se deben compartir los vasos.

Los trabajadores que estn aclimatados al calor pierden menos sal en su transpiracin que los trabajadores que no estn aclimatados. La dieta americana promedio contiene sal suficiente para los trabajadores que estn aclimatados, an cuando la produccin de sudor es muy alta. Pero si se necesita reponer sal en el cuerpo, la mejor manera es aadir un poco a la comida. No se deben usar comprimidos de sal.

PRECAUCIN

Las personas con problemas de corazn o los que siguen una dieta de bajo sodio que trabajan en ambientes calurosos deben consultar a un mdico para saber qu hacer bajo estas condiciones .

Ropa protectora

La ropa impide la transferencia del calor entre el cuerpo y el ambiente. Por eso, en trabajos calurosos en los que la temperatura del aire est ms baja que la de la piel, la ropa disminuye la capacidad del cuerpo de eliminar el calor al aire.

Cuando la temperatura del aire est ms alta que la de la piel, la ropa ayuda a impedir la transferencia del calor del aire al cuerpo. Sin embargo, esto no ayuda si la ropa afecta la evaporacin de la transpiracin. En los climas secos, la evaporacin de la transpiracin casi no es un problema. En un ambiente de trabajo seco con temperaturas altas, la ropa protectora puede ayudar al trabajador. El tipo apropiado de ropa depende de las circunstancias. Algunos trabajos en ambientes calurosos requieren guantes o trajes aislantes, ropa reflectora, o un reflector protector infrarrojo para la cara. Para condiciones de calor extremo, se puede usar ropa trmica. Existe ropa que tiene un acondicionador de aire "independiente" en una mochila. Otro traje tiene el acondicionador de aire conectado con una fuente de aire comprimido que hace pasar aire fresco por un tubo vrtice a la chaqueta o a los overoles. Otro tipo de traje es una chaqueta plstica con bolsillos que se pueden llenar con hielo seco o con contendores de hielo.

La conciencia es importante

El factor clave para evitar el estrs excesivo del calor es educar al empleador y al trabajador sobre los peligros del trabajo en ambientes calurosos y los beneficios de controles y prcticas apropiados. El dueo debe establecer un programa de aclimatacin para los trabajadores expuestos, proveer agua, e implementar ciclos de trabajo-descanso.

Consideraciones especiales para rachas de calor prolongadas

Durante periodos extremamente calurosos que duran ms de dos das, aumenta el nmero de enfermedades por el calor. Esto se debe a varios factores, como el dficit progresivo de lquidos del cuerpo, prdida del apetito (y posiblemente deficiencia de sal), acumulacin de calor en las reas en las que viven y trabajan las personas, y acondicionadores de aire daados. Por eso, durante largas rachas de calor hay que hacer un esfuerzo especial para seguir las medidas de prevencin mencionadas y evitar actividades estresantes que son inusuales o que no son necesarias. El sueo suficiente y la buena nutricin son importantes para mantener un alto nivel de tolerancia al calor. Los trabajadores que corren ms riesgo de las enfermedades del calor son los que estn obesos, viejos, o los enfermos crnicos.

Cuando sea posible, la mayora de los trabajos estresantes se deben hacer durante las horas frescas del da (por la noche, o temprano por la maana). Se deben evitar turnos dobles y horas extras cuando sea posible. Los periodos de descanso deben ser extendidos para aliviar el aumento de la carga de calor en el cuerpo.

El consumo de bebidas alcohlicas durante rachas prolongadas de calor puede causar deshidratacin adicional. Las personas que toman ciertos medicamentos (para presin sangunea, diurticos, o pastillas de agua deben consultar con los mdicos para averiguar si puede ocurrir cualquier efecto secundario durante la exposicin al calor excesivo. El consumo diario de lquidos debe ser suficiente para evitar una prdida excesiva de peso durante el da o la semana de trabajo.

Fuentes de informacin adicional

  1. American Conference of Governmental Industrial Hygienists [1991]. TLVs. threshold limit values and biological exposure indices for 1985-86, Cincinnati OH: ACGIH pp. 91-98.
  2. NIOSH [1986]. Criteria for a recommended standard . . occupational exposure to hot environments - revised criteria. Cincinnati, OH: U.S. Department of Health and Human Services, Public Health Service, Centers for Disease Control, National Institute for Occupational Safety and Health, DHHS(NIOSH) Publication No. 86-113.
  3. NIOSH [1976]. Standards for occupational exposures to hot environments--proceedings of symposium. Cincinnati, OH: U.S. Department of Health, Education and Welfare, Public Health Service, Center for Disease Control, National Institute for Occupational Safety and Health, HEW(NIOSH) Publication No. 76-100.
  4. Westinghouse Electric Corporation [1986]. Heat stress management program for nuclear power plants. University Park, PA: Pennsylvania State University, GPU Nuclear Corporation.