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Medidas de seguridad para la limpieza de tanques de almacenamiento - 3 Parte

Fecha de Publicación: 1/4/2003


Al limpiar los tanques para repararlos hay que actuar con sumo cuidado. Se deben adoptar medidas de seguridad pora evitar la inflamacin de vapores o impedir que el personal pueda inhalar vapores txicos y tengan una deficiencia de oxgeno en el lugar de trabajo.

Las personas encargadas de realizar trabajos en tanques vaco deben conocer perfectamente los riesgos de incendio y explosicin y los procedimientos necesarios para realizar las operaciones con la debida seguridad.

El mtodo elegido para realizar con seguridad los trabajos en el tanque depende de varios factores tales como las caractersticas del lquido, las dimensiones del tanque, la inflamabilidad y reactividad de los residuos y el tipo de trabajo a realizar. En muchos casos, cuando se trata de productos reactivos, es necesario consultar con el fabricante los procedimientos recomendados para mayor seguridad durante la limpieza.

ELIMINACIN DE VAPORES INFLAMABLES POR DESPLAZAMIENTO O SUSTITUCIN

Este mtodo, llamado tambin purgado, puede realizarse de varias formas:

DESPLAZAMIENTO CON AGUA: Si se sabe que el lquido inflamable contenido con anterioridad puede desplazarse fcilmente mediante agua, o es soluble en ella, es posible eliminarlo por completo llenando y vaciando varias veces el tanque con agua. Hay que repetir las maniobras varias veces hasta que las pruebas con un explosmetro indiquen que han desaparecido los vapores.

DESPLAZAMIENTO CON AIRE: Muchas veces se pueden eliminar los vapores inflamables purgndolos con aire mediante dispositivos tipo venturi, con ventilacin de baja presin que mantengan una atmsfera segura a travs de una ventilacin continua. Los dispositivos para expulsar vapores mediante aire deben limitarse a los accionados por vapor o aire, por motores elctricos homologados para ser empleados en atmsferas de este tipo.

DESPLAZAMIENTO CON UN GAS INERTE: Si se puede disponer de nitrgeno o de dixido de carbono en bombas de baja presin o en forma slida, en cantidad suficiente, se pueden utilizar para purgar los vapores inflamables de los tanques, eliminando as el riesgo de que la mezcla vapor- aire en el interior pueda alcanzar los lmites de inflamabilidad.

PRODUCCIN DE UNA ATMSFERA INERTE EN LA ZONA DE VAPORES

La produccin de una atmsfera inerte permite proteger el tanque, porque reduce el contenido de oxgeno de modo que la combustin en la zona de los vapores resulta imposible. Sin embargo, las personas encargas directamente del trabajo deben conocer perfectamente las limitaciones y caractersticas del gas inerte utilizado. La ejecucin del trabajo, sin tener un conocimiento adecuado ni el equipo necesario pueden crear situaciones peligrosas, porque induce a una falsa sensacin de seguridad. El contenido de oxgeno debe ser prcticamente nulo mientras se ejecutan los trabajos. Los gases utilizados para crear la atmsfera inerte pueden ser el dixido de carbono o el nitrgeno. Ambos suelen suministrarse en tanques y el primero tambin puede obtener en forma slida.

ELIMINACIN DE RESIDUOS

Los residuos lquidos o slidos pueden emitir vapores inflamables durante la realizacin de trabajos en caliente. Por ello deben ser reliminados limpindose con vapor, productos qumicos o cualquier otro mtodo adecuado. Para limpiar con vapor, conviene utilizar un caudal adecuado que supere el porcentaje de condensacin y establecer una conexin elctrica entre la boquilla de vapor y la envoltura del recipiente. La limpieza con productos qumicos puede ser utilizada para eliminar residuos, pero provoca riesgos para la salud del persona,l exigiendo la adopcin de las precausiones necesarias.

Con una ventilacin adecuada y continua durante todo el tiempo de trabajo se consigue mantener la concetracin de vapores dentro de un lmite seguro. Para evitar incendios o explosiones, es necesrio vigilar continuamente el espacio que ocupa el vapor.

Deben adoptarse ciertas precausiones especiales para eliminar cualquier fuente de ignicin en la proximidad del recipiente o en la trayectoria de los vapores desplazados.

Las pruebas para detectar la existencia de vapores inflamables constituyen la fase ms importante de la limpieza. Deben ser realizadas antes de comenzar cualquier modificacin o reparacin, inmediatamente despus de iniciar operaciones de soldadura y oxicorte o trabajos que produzcan calor y, con cierta frecuencia durante la ejecucin del trabajo. Las mediciones se deben realizar con un explosmetro que funcione correctamente y proporcione datos fiables.

Al utilizar gases inertes se debe medir el contenido de oxgeno en el tanque para decidir si la situacin es peligrosa. La medicin de oxgeno se puede hacer directamente con un indicador de oxgeno o bien con un indicador que muestre la concentracin de gas inerte. Las personas que realicen pruebas deben estar perfectamente capacitadas y conocer con exactitud el manejo y las limitaciones de los equipos utilizados.

Cuando es necesario realizar trabajos en caliente en pequeos tanques, la concentracin de los vapores inflamables debe ser casi nula. Al realizar trabajos de soldadura el calor puede evaporar cierta cantidad de lquido y crear una mezcla de vapor- aire inflamable en el recipiente provocando as una explosin.

En el caso de que se hayan almacenado materiales txicos se deben realizar pruebas adicionales para averiguar si la atmsfera es o no peligrosa para la salud de las personas.